降落火星北極.鳳凰號展開探索生物任務

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(法新社華盛頓二十六日電)在美國國家航空暨太空總署鳳凰號探測器成功降落火星北極附近,並開始傳回照片後,探查火星北極地區是否曾有微生物的具有企圖心行動今天已經展開。

加州巴沙迪納噴射推進實驗室任務控制中心計畫主管高德斯坦說,鳳凰號在太空歷經九個月的飛行後,幾乎完美的降落在一個較無岩石而平坦的地區。

官員說,美東時間二十五日晚間七時五十三分(台灣時間二十六日早上七時五十三分)所接收到的無線電訊號,證實鳳凰號成功完成艱難的最後降落,並已著陸。

航太總署署長葛里芬在聲明中說:「噴射推進實驗室小組三十二年來首度實現在火星軟著陸,這也是人類史上第三次。在此目睹這項不可思議的成就,我是再快樂不過了。」

在緊張的七分鐘降落過程,鳳凰號啟動降落傘和推進器,從時速兩萬零四百公里急速減速,並設法利用三條腿軟著陸。

依照計畫,鳳凰號在降落火星地表一分鐘後停止傳送訊號,將有限的電池電力集中在張開太陽能板和其他重要的活動。張開太陽能板對任務進行期間的能源供應至為重要。

首批傳回的照片顯示,太陽能板準確的張開,立體攝影機和氣象站的桅杆也已轉到垂直位置。

高德斯坦告訴記者:「在成功降落後看到這些照片,再度確認一個偉大團隊過去五年來工作的縝密周詳。」

但是前頭仍面臨一項關鍵性工作,即鳳凰號機械手臂的啟用。這項工作預定明天進行。

配備全副高科技設備的鳳凰號,將在北極周遭的瓦斯蒂塔斯─伯里利斯(Vastitas Borealis)平原進行為期三個月的挖掘任務,以探測火星結冰的地面下是否有液態水以及支持生命的有機礦物質的跡象。該平原的緯度相當於地球的加拿大北部。

鑒於火星極地地區有類似地球的季節變化,科學家認為火星北極可能和地球一樣,有較溫暖、適合人居住的地質紀錄。

鳳凰號在亞利桑那大學的主要研究員史密斯在這具探測器降落前表示:「我們的整個任務是挖掘,我們發現一個星球的北極地區對氣候變化真的非常敏感...它也保存了生命的歷史。」

他說:「我們認為至少在某個時期,由於流星和其他撞擊,一定存在過有機物。」

他指出,如果存在液態水和有機物,將意味那是個「適合居住的地區」。

(法新社)